¿Qué es una endemia?

endemia

Epidemia, pandemia, endemia… conceptos hasta ahora muy desconocidos para muchos han entrado de lleno en nuestro día. De todos ellos pandemia es del que más estamos hablando, especialmente desde que la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró oficialmente la COVID-19 como una pandemia, es decir una enfermedad que afecta a más de un continente y en la que hay transmisión comunitaria.

Sin embargo, la evolución de la enfermedad, la llegada de las vacunas y la última ola de finales de 2021 y principio de 2022 con la variante ómicron, de contagio masivo, pero generalmente más leve, ha llevado a que se hable de otro concepto, endemia.

Este cambio se entiende muchas veces como un paso hacia la normalidad ¿Es así? ¿Qué es una endemia? ¿Cuáles son sus efectos? Todas estas cuestiones os las contamos a continuación.

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¿Qué es una endemia?

Una endemia no significa el fin de una enfermedad, si no lo contrario, es la aparición constante de una enfermedad ya sea en un área geográfica, como un país o región, o grupo de población.

También se define como endemia, o enfermedad endémica, a aquella que tiene una alta prevalencia crónica en este área o grupo.

Por ello, para que exista una endemia se deben cumplir dos criterios:

  • Permanencia de la enfermedad en el tiempo.
  • Que afecte a una región o grupo de población que esté definido claramente.

Diferencia entre endemia, pandemia y epidemia

Todo ello señala como se cree que la COVID-19 permanecerá aún un tiempo entre nosotros, entonces ¿Qué diferencia hay entre pandemia y endemia? La principal diferencia es que su afectación no será global geográficamente, por lo que habrá zonas en las que perviva, mientras que en otras si se producen brotes serán casos importados.

Esto ocurre por ejemplo con muchas enfermedades tropicales, que solo se desarrollan en determinadas zonas y que si llega algún caso a otros países es por alguna persona que lo haya contagiado donde esta enfermedad es endémica.

¿Y cuál es la diferencia entre epidemia y endemia? Se denominan epidemia a las enfermedades que se propagan rápida y activamente en un área geográfica concreta.

Esto hace que no sean excluyentes en algún momento del tiempo. Una enfermedad endémica puede desarrollar brotes epidémicos si en algún momento dado crece rápidamente en su incidencia. Un claro ejemplo es la gripe en sus momentos punta en invierno.

💡 Te contamos más en nuestro post Epidemia y Pandemia ¿Sabes cuáles son las diferencias?

¿Cómo una enfermedad se vuelve endémica?

Las enfermedades suelen convertirse en endémicas cuando nuestro sistema inmune empieza a adaptarse a ellas, cuando el virus o bacteria que la origina comienza a ser conocido.

El proceso para hacerlo es desarrollando la propia inmunidad o, a inducir a esta inmunidad, a través de vacunas.

Ante esta barrera la enfermedad no desaparece completamente, pero si su virus se suele comportar como mayor levedad o lo hace afectando a grupos específicos que por diferentes razones su inmunidad es menor.

El resultado es que la enfermedad se vuelve consistentes y predecible, con lo que los sistemas sanitarios pueden asumir los casos y en las regiones en las que se mantiene se puede realizar una vida más normal, aunque manteniendo ciertas precauciones.

Su evolución es bastante impredecible. Por ejemplo, la viruela fue endémica durante miles de años causando la muerte a un tercio de las personas que se infectaban, y ha desaparecido.

En el lado contrario, la malaria sigue siendo endémica y mata a unas 400.000 personas al año.

💡 Te contamos más sobre la inmunidad cruzada y su importancia en la lucha contra el COVID-19

Ejemplos de endemias

Con esta definición clara de endemia: cuando existe un número usual o esperado de casos de una enfermedad en un área geográfica o una población específica, nos encontramos con que convivimos con muchas endemias.

Si que podemos diferenciarlas entre aquellas que se mantienen en un área geográfica de las que afectan a grupos de población. A continuación vemos algunos ejemplos de endemias.

Endemias geográficas

En este grupo están principalmente las enfermedades de las zonas tropicales, aunque también hay otras que se localizan en áreas templadas.

Malaria

Su origen estaría según distintos estudios en una enfermedad con origen los gorilas occidentales. Actualmente mueren unas 400.000 personas en el mundo, de las cuales 240.000 son niños. ​Su tratamiento con hidroxicloroquina limita sus efectos.

La enfermedad puede ser causada por una o por varias de las diferentes especies del virus y su vector de enfermedad principal son diversas especies de mosquitos del género Anopheles.

La gran mayoría de casos de malaria ocurren por transmisión vectorial, por la picadura del mosquito, aunque también puede contagiarse de forma congénita, en la que una mujer embarazada lo transmita al feto, por transfusiones sanguíneas o trasplante de órganos, entre otras.

Fiebre amarilla

La fiebre amarilla es una endemia que puede causar una importante de enfermedad hemorrágica en muchos países de África y América del Sur. Se denomina así por la ictericia que afecta a algunos pacientes.

Su clínica es variada, fluctúa desde una enfermedad febril leve, la más frecuente, hasta una enfermedad hemorrágica y hepática grave.

Dengue

Causada por el virus del mismo nombre, el dengue es transmitido por mosquitos, principalmente por el Aedes aegypti. La infección causa síntomas similares a la gripe, y en ocasiones evoluciona hasta convertirse en un cuadro que puede ser mortal, el denominado dengue hemorrágico. Existen 5 tipos del virus de dengue.

Enfermedad de chagas

La enfermedad de Chagas, también conocida como tripanosomiasis americana o es una enfermedad parasitaria tropical cuya causa no es un virús o bacteria, sino un protozoo.

Su transmisión se debe auna zoonosis que afecta a varios animales salvajes y que se transmite al ser humano a través de insectos.  

La enfermedad de Chagas es endémica en 21 países americanos, afectando entre cinco y doce millones de personas, desde el sur de Estados Unidos hasta la Patagonia. En su fase grave puede generar problemas en el sistema cardiaco y digestivo.

Endemias no geográficas

Son enfermedades que se desarrollan en diferentes países, pero no en zonas geográficas concretas como las tropicales.

Tos ferina

La tos ferina es una enfermedad infecciosa aguda muy contagiosa que afecta a las vías respiratorias. Su causa es la bacteria gramnegativa Bordetella pertussis.

Se caracteriza por una inflamación traqueobronquial y tos violenta y espasmódica con sensación de asfixia que terminan con un ruido estridente durante la inspiración. Las complicaciones pueden incluir problemas en el sistema nervioso y el miocardio. Aunque se desarrolla mayoritariamente en países subdesarrollados es endémica en otros desarrollados, como es el caso de Canadá.

Como habrás podido ver es importante entender la diferencia de pandemia, epidemia y endemia.

En definitiva, la endemia indica otro grado de incidencia, que está definido especialmente por estar más preparados para combatir la enfermedad, pero no implica su final ni que una enfermedad endémica no cause efectos graves.

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Redactor Salud y Consumo

Licenciado en ADE por la Universidad Autónoma de Madrid y especialista en comunicación por la Universidad Complutense, lleva desde el año 2002 escribiendo sobre temas de consumo, salud y divulgación en general, tanto en revistas escritas como Dinero y Salud, asociaciones y diversas páginas web. Además de ser colaborador en medios escritos (Expansión, Cinco Días, idealista.com, El País, Libertad Digital, El Confidencial,…) Radio (COPE, Onda Cero, Cadena Ser, Onda Madrid…) y Televisión (Telecinco, Antena 3, Telemadrid…).

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