Bronquitis crónica ¿Cuáles son los síntomas y cómo tratarla para evitar problemas más graves?

sintomas de la bronquitis crónica afecta aire que llega a los pulmones Robina Weermeijer/Unsplash

La bronquitis es una inflamación del revestimiento de los bronquios, es decir las vías que transportan el aire a los pulmones.

Aquellas personas que la padecen suelen experimentar una tos persistente acompañada de mucosidad densa. En ocasiones esta afección también genera dolor del pecho o incluso problemas para respirar.

Existen dos tipos. La bronquitis aguda suele aparecer a consecuencia de un resfriado o alguna otra infección respiratoria que evoluciona hasta afectar a los bronquios. No obstante suele desaparecer en unos días, sin secuelas.

En cambio, la bronquitis crónica se desarrolla con el tiempo, normalmente asociada a malos hábitos como el tabaco. Se trata de una afección seria que puede degenerar en problemas más graves. Si bien no desaparece por completo es posible actuar sobre sus síntomas para mejorarlos una vez diagnosticada.

¿Qué es la bronquitis crónica?

La bronquitis crónica es una inflamación duradera de los bronquios. Es común entre fumadores, siendo el tabaco la causa más común. Aunque respirar aire contaminado, humo y polvo por un período prolongado de tiempo también puede generarla.

Como consecuencia de esta irritación permanente de las vías respiratorias, la bronquitis crónica puede dar lugar a una tos persistente acompañada de moco.

Con el tiempo puede degenerar en problemas mayores, sobre todo si no se trata. Ya que la cantidad de mucosidad en los bronquios puede acumularse, dificultando el flujo de aire. Esto genera que la respiración se vuelva cada vez más difícil, al entrar y salir menos aire de los pulmones.

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La bronquitis crónica a menudo aparece junto a efisema, ambas afecciones contribuyen a la aparición de la enfermedad pulmonar obstructiva crónica o EPOC. Este trastorno origina una gran morbilidad y mortalidad en todo el mundo.

Se estima que en España cada año mueren más de 18.000 personas por EPOC. El problema es aún mayor, si se tiene en cuenta que buena parte de la población que padece esta grave enfermedad ni siquiera es consciente de ello.

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que es la bronquitis cronica

Síntomas de la bronquitis crónica

Las personas que padece bronquitis crónica suelen tener periodos en los que se agrava esta afección, provocando tos recurrente, mientras que en otros momentos apenas tengan sintomatología. El empeoramiento suele deberse a que la infección de los bronquios se ha agudizado. Es decir, es como tener los dos tipos de bronquitis a la vez.

Otros síntomas indicativos de la bronquitis crónica incluyen:

  • Sibilancias
  • Un silbido o un chirrido al respirar.
  • Dificultad para respirar, especialmente cuando se realiza actividad física.
  • Opresión en el pecho

En casos graves, sobre todo si está sin tratar, puede causar pérdida de peso, debilidad en los músculos inferiores e hinchazón en los tobillos, pies o piernas.

¿Quiénes tienen más riesgo de padecerla?

De acuerdo a la Bibliotena Nacional de Medicina de EEUU, los factores de riesgo para tener bronquitis crónica incluyen:

  • Fumar: el principal factor de riesgo de la bronquitis crónica es el tabaco. Hasta el 75% de las personas que tienen bronquitis crónica fuman o solían fumar.
  • Exposición continuada a otros irritantes pulmonares: estos incluyen humo de tabaco en fumadores pasivos, contaminación del aire y polvos químicos del ambiente o del lugar de trabajo.
  • Edad: la mayoría de las personas con bronquitis crónica tiene más de 40 años al inicio de sus síntomas.
  • Genética: la deficiencia de alfa-1 antitripsina es una rara condición genética que puede desencadenarla. Asimismo los fumadores con antecedentes familiares de EPOC tienen mayores probabilidades de desarrollarla.

¿Cómo saber si tienes bronquitis crónica?

La bronquitis crónica es diagnosticada por un médico en función de de los signos y síntomas que presenta una persona.

Siguiendo las indicaciones de la Sociedad Española de Medicina Interna (SEMI) para confirmar el diagnóstico es posible que al paciente se le pregunte por:

  • Cuánto tiempo ha tenido tos y qué tipo de mucosidad o expectoración tiene.
  • Sobre sus antecedentes médicos
  • Si tuvo hace poco un resfriado o una gripe
  • Si fuma o pasa tiempo con personas que fumen
  • Si ha estado expuesto a polvo, gases, vapores o contaminación del aire

Además es normal realizar una revisión en la que se escuche el pecho, se examine la mucosidad e incluso se evalúe la concentración de oxígeno en sangre.

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¿Cómo tratar la bronquitis crónica?

La bronquitis crónica es una enfermedad que no tiene curación, por lo que el tratamiento va destinado a mejorar los síntomas y facilitar la respiración.

Dado que el tabaco es la principal causa, resulta esencial dejar de fumar para mejorar la condición de los bronquios.

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Evitar el humo de otros fumadores y otros irritantes pulmonares como polvo, gases, vapores y contaminación del aire, también puede ayudar.

Para aquellos pacientes con bronquitis crónica a los que además se les haya diagnosticado EPOC, es posible que sea necesario recurrir a medicamentos para despejar las vías respiratorias y eliminar la mucosidad, afirma la SEMI. “Entre estas medicinas se cuentan los broncodilatadores (inhalables) y los esteroides (inhalables o en pastillas)”.

Vacunarse de la gripe o la neumonía puede ser conveniente, ya que esta afección tiende a conllevar mayor riesgo de complicación a causa de enfermedades respiratorias.

Como enfatizan desde la SEMI, las personas con bronquitis crónica a menudo respiran rápidamente. Por lo que puede ser conveniente consultar al médico Pregúntele al médico acerca de una manera de respirar frunciendo los labios. Según los especialistas, “este método disminuye la frecuencia con que se respira y ayuda a mantener las vías respiratorias despejadas por más tiempo”.

En cuanto a remedios caseros contra la bronquitis, tomar muchos líquidos y hacer uso de un humidificador o de vapores puede ayudar a aflojar la mucosidad de los bronquios, aliviando las sibiliancias.

dejar de fumar es clave para evitar la bronquitis crónica

¿Se puede prevenir?

Al tratarse de una enfermedad que no desaparece del todo, es fundamental evitar desarrollarla. La manera de prevenir la bronquitis crónica es no fumando o dejando de hacerlo si se ha empezado.

Si se trabaja o se está en contacto con otros irritantes pulmonares, como el humo de otros fumadores, el polvo, los gases, los vapores y la contaminación del aire es necesario minimizar este impacto. Por ejemplo, utilizando mascarillas para proteger las vías respiratorias de los tóxicos.

Lavarse las manos con frecuencia puede reducir el riesgo de microbios para evitar contraer infecciones.

Si ya has desarrollado esta afección, debes saber que mantener hábitos saludables como seguir una buena alimentación y la actividad física ayudan a mejorar la capacidad pulmonar y con ello los síntomas, evitando evolucionar a enfermedades más graves.

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