PCR Covid: ¿Cómo se hace? ¿Cuánto tarda el resultado? ¿Cuál es su fiabilidad?

PCR
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Las siglas PCR han pasado de ser desconocidas por la inmensa mayoría de los habitantes de la tierra a formar parte de nuestro lenguaje diario.

Detrás de estas tres letras está: “Reacción en Cadena de Polimerasa”, una prueba diagnóstica que permite localizar fragmentos del material genético de un patógeno, en este caso del virus de la COVID-19.  Con ello se puede detectar si una persona esté infectada o no, con algunas limitaciones como veremos más adelante.

¿Cómo se hace una PCR?

La prueba PCR tiene diferentes fases. En primer lugar, está la toma de la muestra en la que se busca localizar el fragmento del material genético del coronavirus. Para ello se centra en una zona en la que los virus respiratorios en general y la COVID-19 en particular tienen una mayor carga viral: el tracto respiratorio superior

Esto se consigue a través de un frotis, que consiste en la toma de una muestra que posteriormente se extiende sobre un portaobjetos para aislar los microrganismos. En este caso la toma de muestra se centra prioritariamente en la zona nasofaríngea (interior de la nariz) a las que a veces se añade o se sustituye por la orofaringea (interior de la garganta).

Las muestras se toman con un hisopo (especie de bastoncillo) cuya tipología difiere según la zona donde se tome la muestra (nariz o garganta). Tras tomarla es aislada en un tubo de muestra para su posterior envío al laboratorio.

En definitiva, es una prueba ligeramente invasiva en el momento de toma de la muestra que es ligeramente molesta pero no dolorosa.

El proceso de la PCR en el laboratorio

Una PCR, a diferencia de otro tipo de pruebas como son los test rápidos, no ofrece un resultado inmediato, tiene que ser analizado en un laboratorio de microbiología.

A través del análisis se busca si existe ARN, ácido ribonucleico, del virus. Su importancia reside en que es el único material genético de ciertos virus como ocurre con el SARS-CoV-2, nombre técnico del actual coronavirus.

💡 Amplía la información a través del artículo ¿Cómo nos infecta y muta un virus?

PCR

La PCR tiene como una de sus principales ventajas su capacidad de aislar y reconocer diferentes virus, aunque sean similares, como puede ser no solo una gripe sino incluso diferentes tipos de coronavirus.

Por su complejidad y necesidad de personal especializado (tanto en la toma de muestras como en el posterior análisis) el plazo para obtener el resultado suele ser el de unas pocas horas. Tras procesos de validación e información el paciente lo suele conocer en unas 24 y 48 horas.

¿Cuál es la fiabilidad de una pcr?

Si tras el análisis en el laboratorio de microbiología la prueba detecta ARN del virus, el resultado es positivo y se confirma que esa persona está infectada. Si no detecta material genético del virus, en un principio la persona no estaría infectada, pero puede que no sea así para todos los casos

Las PCR tienen una fiabilidad alta, pero no total. Su grado de sensibilidad se encuentra entre un 70-75% mientras el de su especificidad es del 100%. ¿Qué significa esto? Que esta prueba puede dar entre un 25%-30% de falsos negativos, pero nunca falsos positivos.

Falsos negativos y duración del virus

Para solucionar este problema, siempre que haya sospechas clínicas, aunque se haya obtenido un resultado negativo es conveniente confirmar este resultado:

  • Realizando otra PCR: Al combinar dos pruebas con una fiabilidad del 70%-75%, las probabilidades de dos negativos en una persona infectada son muy pequeños.
  • Con alguna otra prueba diagnóstica, especialmente test serológicos como análisis de sangre. Estos no detectan el virus, sino los anticuerpos y tienen una fiabilidad de media mayor, de alrededor del 90%.
PCR

Sí existe una limitación en algunos casos positivos. La permanencia del virus puede diferir mucho entre distintas personas y por ello en algunas personas infectadas una PCR puede ser positiva durante mucho tiempo, aunque el virus no esté activo.

Por ello, algunas personas ya curadas pueden mostrar PCR positivos sin tener virus completo, sino fragmentos o trazas. Aunque pueda ser así, los protocolos actuales señalan que cualquier positivo debe conllevar cuarentena y repetición de la prueba finalizada esta hasta que el resultado sea negativo.

Test rápidos

Las pruebas PCR no son las únicas válidas para registrar resultados positivos o negativos por COVID-19, sino que se pueden complementar con los test rápidos. Estos no identifican el ARN del virus, pero proporcionan una fiabilidad bastante alta por dos vías:

  • A través de una muestra de sangre con la que detectar los distintos anticuerpos generados por el virus (durante o después de haber pasado la enfermedad).
  • Con muestras respiratorias (exudado) detectando proteínas asociadas al virus.

Su ventaja, como su propio nombre indica, radica en que en pocos minutos obtenemos el resultado. Incluso, siempre realizado por un profesional, se puede realizar el test en el hogar del caso sospechoso. Esto permite mejorar en el cribado de la población y solo realizar PCR en el caso de resultado negativo con este tipo de test pero que tenga síntomas sospechosos para descartar o no la enfermedad.

Las ventajas de la PCR

En definitiva, la PCR no es la única forma de diagnosticar el coronavirus, pero si de las más utilizadas y en España ya son millones las realizadas. Esto es así porque ofrecen una serie de ventajas:

  • Los resultados son más rápidos que las pruebas serológicas.
  • La fiabilidad es mayor que la mayoría de los test rápidos.
  • Es menos invasivo que los análisis sanguíneos.
  • Detectan el virus en sus primeras fases respiratorias incluso en asintomáticos.

Por el contrario, tiene algunos puntos en contra:

  • Una fiabilidad menor que los serológicos.
  • Que sus tiempos son más dilatados que los test rápidos (que ofrecen resultado en 10 o 15 minutos) y que incluso pueden ser mayores en caso de que se acumulen muchas pruebas a la vez.

ℹ️ Esperamos que este artículo haya sido de ayuda para descubrir un poco más sobre cómo funciona la prueba pcr. Por supuesto, para cualquier duda, consulta con el especialista de tu seguro médico.